Слишком дорогая цена

   «Никто из участвующих в войне не выигрывает её по-настоящему. Война просто перестраивает установившийся порядок вещей и затуманивает завтрашний день для каждой из сторон. Чтобы победить в войне, вам нужно утратить часть своей человечности. После того, как вы победите в нескольких войнах, вы полностью утратите человечность, так как всякий раз вы что-то отрезали от себя и убивали в себе».
- Выдержка из личного дневника майора Леона Джеймса, Гончие Келла.

   Находясь внутри своего Wolfhound’а, саХан Клана Волка Фелан Келл смотрел на утреннее небо, светлевшее над ущельем Айсгриф. Воющие ветра ударяли в его Мех, вздымая перед ним массы снега и льда, но пробирающий мороз так и не сможет пробраться в кабину. Вскоре встало солнце и рассыпалось тысячами искорок по укрытой снегом земле. Нефритовые Соколы должны были приземляться задолго до этого, и вскоре должно закипеть сражение.
   До Фелана по радиосвязи донёсся грубый голос: «Это Звёздный Полковник Ангелина Маттлова из Клана Нефритового Сокола. У меня есть сообщение для вольняги, называющего себя Феланом Уордом».
   Фелан щёлкнул тумблером и ответил: «Вы пришли в чувство, Звёздный Полковник, и решили отвести свои войска без боя? Такая мудрость заслуживает снисхождения. Я позволю тебе и твоим воинам покинуть эту систему – естественно, без Мехов».
   «Много слов, вольняга, но мало толку. Я имею честь сообщить тебе о смерти предателя, Звёздного Полковника Ульрика Керенского. Он сдох на Вотане, в Кругу Равных, от рук нашего саХана Вандервана Чисту».
   Внезапно похолодев, Фелан сразу не нашёлся, что ответить. После некоторого молчания злорадствующий голос Маттловой продолжил: «После смерти предателя наши войска уничтожили командные и управляющие подразделения Волков. Те немногие воины-Волки, избежавшие позора поражения на Вотане, не смогут вовремя прибыть, чтобы укрепить твои скудные силы. Ты и твои Волки проиграли, Фелан. Без Чёрной Вдовы и Серого Волка ты падёшь вслед за ними». Наташа и Ульрик. Оба погибли. И лишь я уцелел. Фелан закрыл глаза и попытался загнать свою горечь в глубины разума. Он неожиданно захотел рассмеяться в лицо Маттловой. Она думала, что её новость деморализует его и его солдат. А вместо этого знание о самопожертвовании Ульрика возымело противоположный эффект. Незаметно для себя подобравшись, Фелан произнёс единственно возможный ответ.
   «Ошибаешься, как обычно, старуха», - сказал он. – «Мы чтим дух Ульрика и Наташи, даже если их с нами нет. Они так много сделали во имя нас, что поставили на кон свою жизнь, лишь бы увидеть, как мы уничтожим вас. Однажды вы уже недооценили нас – и вашей Галактике пришлось заплатить за эту глупость».

МЕСТО ДЕЙСТВИЯ: УЩЕЛЬЕ АЙСГРИФ, МОРГЕС
АЛЬЯНС ЛИРЫ
13 ДЕКАБРЯ 3057 ГОДА

5 декабря 3057 года Галактики Нефритового Сокола Омикрон и Сапсан прибыли в систему Морджес, чтобы уничтожить оставшихся воинов Клана Волка. К большому их удивлению, они столкнулись не с двумя Галактиками Волков, а с одной Галактикой Волков и двумя полками Гончих Келла, известного во Внутренней Сфере подразделения наёмников. Хан Фелан заявил также 16-й Боевой Кластер и выбрал в качестве места сражения южный полярный континент Морджеса. Вначале разъярённая тем, что будет сражаться с «бандой грязных вольняг», Звёздный Полковник Ангелина Маттлова заявила все войска, находившиеся в её распоряжении: 5 Кластеров 1-го эшелона, 5 гарнизонных Кластеров и даже подразделение соламы. Нефритовые Соколы высадились на Моргес 13 декабря, прямо в пасть укреплённым и окопавшимся комбинированным войскам Хана Фелана. Морозный ландшафт ущелья Айсгриф стал первым из множества мест боёв в этом конфликте, который должен был решить судьбу Кланов Волка и Нефритового Сокола.

ПОСЛЕДСТВИЯ

Гончие Келла заперли Соколов в ущелье Айсгриф благодаря усилиям наёмников, это стоило Соколам всего 4-го Когтевого Кластера. В ходе яростного боя несколько МехВоинов Соколов катапультировались из своих Мехов, однако погибли под перекрёстным лазерным огнём. И вновь Гончие продемонстрировали Нефритовым Соколам глупость недооценки МехВоинов из Внутренней Сферы.